Les virus survivent en eau douce en « faisant de l’auto-stop » sur du plastique, selon les résultats d’une étude

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Les chercheurs ont découvert que des virus dangereux peuvent rester infectieux dans l’eau douce jusqu’à trois jours lorsqu’ils font de l’auto-stop sur du plastique.

On a découvert que les virus à enrobage entérique qui causent la diarrhée et les maux d’estomac, comme le rotavirus, survivent dans l’eau en se fixant aux microplastiques, de minuscules particules de moins de 5 mm de long. Des chercheurs de l’Université de Stirling ont découvert qu’ils restent contagieux et présentent un risque potentiel pour la santé.

Le professeur Richard Quilliam, chercheur principal du projet à l’Université de Stirling, a déclaré: « Nous avons découvert que les virus peuvent se fixer aux microplastiques et qu’ils peuvent survivre dans l’eau pendant trois jours, voire plus. »

Alors que les recherches précédentes ont été menées dans des environnements stériles, il s’agit de la première recherche sur le comportement des virus dans l’environnement, a déclaré Quilliam. Cependant, il a utilisé des méthodes de laboratoire standard pour déterminer si les virus trouvés sur les microplastiques dans l’eau étaient infectieux.

« Nous ne savions pas dans quelle mesure les virus pouvaient survivre à l’auto-stop sur du plastique dans l’environnement, mais ils survivent et restent contagieux », a-t-il déclaré.

Les résultats, qui font partie d’un projet de 1,85 million de livres sterling financé par le Conseil de recherche sur l’environnement naturel qui étudie comment les plastiques transportent les bactéries et les virus, ont conclu que les microplastiques permettent la transmission des agents pathogènes dans l’environnement. L’article a été publié dans la revue Environmental Pollution.

« Être contagieux dans l’environnement pendant trois jours est assez long pour se rendre de la station d’épuration à la plage publique », a déclaré Quilliam.

Les usines de traitement des eaux usées ne sont pas en mesure de capturer les microplastiques, a-t-il déclaré. « Même si une station d’épuration fait tout son possible pour nettoyer les eaux usées, l’eau rejetée contient toujours des microplastiques, qui sont ensuite entraînés par la rivière dans l’estuaire et finissent sur la plage. »

Ces particules de plastique sont si minuscules que les nageurs pourraient les avaler. «Parfois, ils s’échouent sur la plage sous forme de boulettes colorées de la taille d’une lentille appelées sucettes que les enfants peuvent ramasser et mettre dans leur bouche. Il ne faut pas beaucoup de particules virales pour vous rendre malade », a déclaré Quilliam.

Bien que l’impact des microplastiques sur la santé humaine reste incertain, « cela pourrait poser un risque important pour la santé si ces morceaux de microplastiques étaient colonisés par des agents pathogènes humains », a déclaré Quilliam.

Les chercheurs ont testé deux types de virus – ceux avec une enveloppe autour d’eux, « une sorte de couche lipidique », comme le virus de la grippe, et ceux sans – les virus entériques comme le rotavirus et le norovirus. Ils ont découvert que chez ceux avec un revêtement, la coque se désintégrait rapidement et que le virus mourait, tandis que ceux sans coque se fixaient avec succès au microplastique et survivaient.

« Les virus peuvent également se fixer aux surfaces naturelles de l’environnement », a déclaré Quilliam, « mais la pollution plastique dure beaucoup plus longtemps que ces matériaux ».

Les chercheurs ont testé les virus pendant trois jours, mais prévoient d’étudier combien de temps ils pourraient rester infectieux dans de futures recherches.

Une autre étude menée par l’équipe de Quilliam le mois dernier a révélé que les bactéries fécales sur les lingettes humides et les cotons-tiges échoués sur les plages posaient un risque pour la santé. Ils ont découvert pour la première fois des bactéries d’eaux usées faisant de l’auto-stop sur des granulés de plastique sur des plages écossaises en 2019.

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